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Introduction à l'Antarctique

Phoque léopard sur la banquise
Photographe : Peter Rejcek
Fondation nationale des sciences
Photo prise le 8 janvier 2010

L'Antarctique est le continent recouvert de glace, situé au sud du 60e parallèle. Outre de vastes océans, cette région comprend 14 millions de km2 de terres, soit près de 1,5 fois la superficie du Canada, ce qui en fait le cinquième continent en importance. La majeure partie du continent est recouverte de glace et des glaciers bordent ses côtes. L'Antarctique est l'un des environnements les plus rudes sur la planète; on y a enregistré certaines des températures les plus basses et certains des vents les plus forts sur la Terre, et la couverture de neige et de glace peut atteindre quatre kilomètres d'épaisseur.

L'Antarctique est une région importante sur le plan environnemental. Cette région contient des écosystèmes relativement intacts, qui sont précieux en matière de science. La calotte glaciaire renferme des traces d'atmosphères passées qui remontent à des dizaines, voire à des centaines de milliers d'années. Cela permet d'étudier en détail les cycles climatiques naturels de la Terre à partir desquels on peut juger de l'importance des changements récents. L'Antarctique abrite des centaines d'espèces sauvages uniques et vulnérables. Son milieu marin assure la subsistance d'un large éventail de mammifères marins, tels que les phoques et les baleines, à des niveaux bien plus élevés que ceux que l'on trouve dans la région de l'Arctique. En raison des courtes chaînes alimentaires, l'écosystème marin de l'Antarctique est très fragile et est vulnérable aux perturbations.

En plus de contribuer à la biodiversité mondiale, l'Antarctique joue un rôle essentiel dans les systèmes océaniques et climatiques du monde. Environ 80 % de l'eau douce de la planète est entreposée dans la glace de l'Antarctique. La terre émergée et les eaux environnantes de l'Antarctique fournissent des éléments nutritifs essentiels au reste des océans du monde et maintiennent des systèmes de survie qui se trouvent à des milliers de kilomètres.

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